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 ルータン・ボイジャーとは、下記の写真にあるようなレシプロ航空機で、1986年に世界初の無着陸・無給油にて地球一周を成し遂げたアメリカの固定翼実験機です。この世界記録は、ディック・ルータンとジーナ・イェーガーという2名のパイロットで樹立しています。ディック・ルータンは元米空軍パイロットでベトナム戦争ではF-100Dスーパーセイバー等で実線参加したこともある勲章受賞者で、副操縦士のイェーガーは、ディック・ルータンの恋人であった女性で、テストパイロットの経歴も持つ航空技師でありました。機体の開発設計はバート・ルータンという新進気鋭の航空技術者。実はディック・ルータンの実弟でありました。前人未到の世界記録でありなありながらなんともまあ、家庭的というかあまり野心を感じさせないメンツでありました。もともとこの三人の活動はボランティア的要素が強く、当初の製作機は3人への個人的な寄付が始まりで、計画実行まで4年もかかっています。
 では、その機体を見ていきましょう。胴体は双胴式で、前翼(カーナード翼)と主翼の両方で双胴が結合されて、二つの翼は、高いアスペクト比を得るために極めて細く長く設計されている。あくまで長距離記録を狙うため、胴体も垂直尾翼も空力に優れた長細いフォルムであり、全長9.9mに対して全幅はなんと33.8m。機体構造はケブラーなど強化繊維と樹脂を用いた軽量複合材。エンジンは、中央の短い胴体に前後1基づつ配した。前エンジンにコンチネンタル社のO-240(空冷110馬力)、後エンジンに同じくコンチネンタル社のIOL-10(液冷110馬力)。この2基のエンジンを同時稼動させるのは離着陸や上昇時のみ。飛行安定した時点で後エンジンだけの推進式で飛行する仕組みとなっていました。この時、前エンジンのプロペラはフェザリング状態(無抵抗回転)。
 そんな華奢な機体であるから、やっぱ飛行でもっとも懸念されるのは風を伴う悪天候であるのは容易に想像がつきますし、燃料搭載スペースも限られています。
 ルータン・ボイジャーが記録飛行に出発したのはカルフォルニア州エドワーズ空軍基地。飛行はすんなり樹立出来たはずもなく、タイフーン等の悪天候地域を避けたり突っ切ったりする為に余分な燃料が費やされ、さらにリビアの領空通過が許されなかった為に大幅に迂回せざるを得ず燃料残量は常に2人の懸案であり続けました。さらに終盤には燃料ポンプの故障にも見舞われています。それでも2・3時間ごとの交代方式で操縦を続け、世界一周を成し遂げて無事にエドワーズ空軍基地に帰還しました。たとえ恋仲同士であっても狭いコクピットの中、食事とかトイレとかも行わなければならず、さぞストレスが溜まったに違いないです。
 無着陸・無給油の航続距離40,212kmで地球一周という大々的な世界記録を樹立し国際航空連盟にも公認を受け、ハッピーな冒険飛行は成し遂げれました。飛行時間は約9日間(216時間)で平均時速187km/h。記録達成後、ルータン・ボイジャーはワシントンの国立航空宇宙博物館(スミソニアン博物館郡の一部)に寄贈展示されています。
 この無着陸・無給油飛行記録は2005年にジェット機で破られるまで19年間に渡って世界一であったのもすごいが、その新記録を更新したジェット機体(グローバル・フライヤー)は、弟のバート・ルータンが設計主導してスケールド・コンポジッツ社よって開発製造されたというから、もうひとつすごいです。機体フォルムを見比べれば、設計思想が同じって判りますよね。
 これで、ジーナ・イェーガーが、世界初の音速を超えた人物となったチャック・イェーガーと血縁ならもっとすごいのに、残念ながら家系は全く違うそうですし、世界記録樹立した数年後にはディック・ルータンとジーナ・イェーガーの恋仲も解消となっていて、ルータン・ボイジャー資金の不正利用について訴訟争いを起こして揉めたそうです。
 

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